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谷歌I/O 大会起火,X 实验室恐遭财务屠杀,AI帝国不作恶?

文章来源: 和讯名家 作者:【未知】 点击:次 时间:2017/5/19 14:29:48

新智元编译来源:arstechnica.co.uk,Medium作者:RON AMADEO编译:弗格森 文强 刘小芹 熊笑

【新智元导读】I/O大会正在谷歌总部的山景城召开。凌晨,大会发生一起小意外——厨房起火。就在谷歌通过开发者大会向外界宣示其打造“AI 为先”的智能时代帝国的野心同时,外媒传来了“唱衰”声:Alphabet和谷歌的这个AI帝国,在用AI 民主化掩盖垄断的事实。谷歌和其母公司的信条有明显的矛盾:一个“不作恶” ,一个“要么证明能挣钱,要么滚蛋”。谷歌已经进入财政控制时代开始,“X实验室登月计划”面临大屠杀。收入的压力将会给谷歌的创新带来沉重打击,这在无人车、智能家居等已经开始得到印证。

 

I/O 大会上忽然燃起无名之火

5月18日凌晨,谷歌一年一度的开发者大会( I/O )如期而至,CEO Sundar Pichai 在主旨演讲中再次强调了公司从“Mobile 为先”到“AI 为先”转移的战略布局。

在这场让人略感失望、缺乏亮点的 I/O 大会主旨演讲中,谷歌宣布了对一系列产品的更新,覆盖从芯片到机器学习平台的软硬件组合,涉及的主题从AI到VR/AR,再到Android。AI 毫无疑问地成为大会,也成为谷歌未来计划的最大看点。有评论认为,谷歌已经成为将AI融入了每一个细胞的公司。

正在大会按部就班的进行之时,北京时间19日凌晨,根据外媒的报道,I/O 大会被暂停了半小时,起因是厨房着火。不久以后,谷歌官方发布声明,称:

Shoreline Ampitheatre 的厨房中确实发生了一场小型的火灾。非常感谢消防局扑灭了火,保证了大家的安全。没有参会人员受伤,但是很不幸,有 3名员工在这场火灾中受伤,我们正在确保他们可以得到合适的治疗。

根据 CBS 的报道,受伤的三人中,有一人有生命危险。

I/O 大会轰轰烈烈的进行时,一场意外火灾让人吓出了一身冷汗。不过,综合外国媒体上的报道来看,正在全身心投入,希望打造AI帝国的谷歌,也确实面临着混乱与难题。“帝国的根基,颇显得混乱松散”。

“不作恶” VS “要么证明能挣钱,要么滚蛋”:财政控制时代开始,“X实验室登月计划”面临大屠杀

谷歌在2015年8月份宣布对企业架构进行调整,通过创办一家名为 Alphabet 的“母公司”(Umbrella Company)。

Alphabet 成为了新控股公司的名称。新的谷歌公司包括网页搜索、网络广告业务、谷歌地图、应用软件、Youtube视频网站、安卓系统等业务。其他业务则从谷歌分离出来,成为 Alphabet 旗下单独的子公司,它们包括从事生命科学研究的Calico公司、从事智能家居产品和技术研发的Nest公司、负责前瞻性技术研发的谷歌X实验室、专注于无人驾驶的 Waymo 等等。

 架构调整之后,谷歌首席执行官拉里·佩奇(Larry Page)担任Alphabet首席执行官,佩奇副手桑达尔·皮查伊(Sundar Pichai)出任新谷歌首席执行官。 

I/O大会开幕前夕,国外科技媒体 Arstechnica 以一篇长达11页的报道,梳理了谷歌与其母公司 Alphabet 近年来的发展走向。如果谷歌要打造一个真正的AI帝国,这篇文章就是对其“帝国根基”与“立家之本”的一个全面总结。

这篇文章就是对其“帝国根基”与“立家之本”的一个全面总结。

 文章在描述谷歌与 Alphabet 的关系一节中写道:Alphabet 的“财政控制时代”开始了。

 2016年,在接受 The Information 的采访时,前 Nest CEO Tony Fadell 曾说:在Alphabet 内部,“财政控制时代已经在所有的事务上降临”。在外部,我们也肯定都看到了一些信号。

 谷歌的信条可能是“不作恶”,但是 Alphabet 的信条似乎变成了“要么证明能挣钱,要么滚蛋”。过去的一年中,我们看到许多为削减成本而产生的“悲剧”:

 1.2017年1月,Alphabet 关闭了 Titan Aerospace,这一项目尝试把太阳能驱动的无人机变成“太空卫星”,提供互联网服务。2014年谷歌收购Titan Aerospace。Alphabet 称,“Loon(用热气球提供互联网服务)项目的经济和技术可行性” 更有前途。

 2. 卖掉了“Terra Bella”卫星业务;

 3. 砍掉了Andy Rubin 创建的机器人部门,名为“Replicant”。 有报道称,Alphabet 对员工说,“如果机器人技术不是谷歌想要解决的问题的实际解决方案,那么它们将被重新分配到其他东西上;

 4.Boston Dynamics 是 Alphabet 最大的机器人公司,有报道称其正在出售。彭博的报道称,原因是“波士顿动力在接下来的几年内不会产出一个面向市场的产品”。迄今为止,波士顿动力还没有被卖掉; 

5.彭博还报道说,Alphabet 的 "X"实验室的 Project Wing 也是“财政约束的目标”,部门内的一些员工已经被通知内部求职;

 6.谷歌的 Fiber 也是裁员的另一个目标,现在已经“暂停”了其Fiber的部署,现在,Alphabet 正在寻找无线技术来取代Fiber,所有的动作都是以“削减开支”的名义; 

7.Loon 项目已经不再计划“覆盖全球”,只希望服务“需要连接的地方”。谷歌 X 实验室的主管Astro Teller 希望这些“妥协”能最终带来更好的盈利机会。

 Astro Teller 经常谈到,X 实验室已经成为了一个“鱼龙混杂之地”,但是也不畏惧失败,当然,可以肯定的是,并不是 Alphabet 内部的每一个项目都可以成功。 

目前,在 Alphabet 内部,一些部门已经开始在把“挣钱”作为核心要义之一。虽然 Alphabet 并没有拆解掉一些独立的部门,但是,整个“其他赌注”(Other Bets)部门(也就是 Alphabet 中的“非谷歌”部门)在本季度已经拿下了2.44亿美元的收入。

 公司财报显示,这些收入主要来自“Nest,Verily 和 Fiber”,但是,正如我们在Fiber上看到的,即使有了一些收入,也不能确保你不会被“砍”掉。

 谷歌的X实验室作为谷歌前沿技术的探索核心,在保证公司的创新力和竞争力上发挥了不可忽视的作用,如今,来自母公司的财政压力正在削弱其创新地位。

 “不作恶”VS 开源:AI民主化的面具下的垄断? 

在博客上,博客主们对谷歌的批评也不绝于耳。谷歌从安卓上的成功中看到了开源的巨大影响力和利益,在AI特别是深度学习的研究中,也采用了开源的策略,推出了使用量非常大的TensorFlow,以及最近的谷歌云,以及TPU 云。

 谷歌在各个场合一直提到的口号是“AI 民主化”,但是,这一口号也受到了质疑,据 Medium 评论,这是让初创公司臣服于 AI 水平市场上巨鳄的霸权。在这种 AI 民主中,初创公司的民众听命于上层统治者 Google Cloud ,默默委身于他们所被分配的垂直市场。

 文章称,在此,民主又一次被当做遮掩帝国主义实质的面具。李飞飞在关于AI民主化的演讲中提到,小布什在2003年入侵伊拉克攫取石油资源时,也是打着“民主”的旗号。而今,数据就是未来的新石油,而 Google Cloud 就是 AI 世界的小布什。

 “不作恶”VS 产品荆棘之路:新闻制造机无人驾驶、久久不见产品的Nest

 1.无人驾驶汽车团队是 Alphabet 一台稳定的大新闻制造机

 谷歌的无人驾驶汽车也遭受批评,Arstechnica 的文章称:

 在汽车上拥有类似 Android Auto 这样的谷歌产品是很好,但如果你完全不用花心思开车的话,就可以有更多时间使用谷歌的产品(并且查看更多的广告)了。这就是 Waymo 出现的原因。无人驾驶汽车团队是 Alphabet 一台稳定的大新闻制造机,经常发布消息,与汽车制造商签订协议,还时不时得到 Alphabet CEO Larry Page 的声援。

 Waymo 最近的一则大消息可以算是他们与 Chrysler Pacifica 合作开发自动驾驶小型货车。这些是在可预见的未来 Waymo 技术实际上路的主要平台之一(当然,在于 Lyft 签署协议后,Lyft 或许会成为 Waymo 技术落地更快的一条通道),Waymo 的首席执行官John Krafcik表示,这些车辆将是Waymo “全方位方法”(full-stack approach)发布平台,将 Waymo 的软件与“完全集成的硬件套件”相结合。没错,虽然大部分辅助驾驶和“自动驾驶”原型车都运行在由 Bosch、Delphi 和 Velodyne 等第三方供应商提供的相同的硬件和软件上,Waymo 则走的是自己的路线,在内部生产一切。

 一辆完全真正自主的无人驾驶汽车是很贵的,而一旦汽车能自己开起来,就没理由把 99% 的时间都停在停车场上了。解决这两个问题的方案是自动驾驶乘车共享或出租车服务,你只需在很短的时间内“租下”这辆汽车就行了。 Waymo 正在亚利桑那州凤凰城推出这个“试行”自驾出租车计划。不过,Waymo 还没有准备好让他们的汽车完全自主地工作。目前,所有测试车辆上都有测试人员。但 Waymo 表示,这一计划的重点是研究对于一辆自动驾驶汽车,人们真正想要的是什么。而至于其出租车计划,Waymo 正在建造 500 多辆自动驾驶 Pacifica Minivan,车队总数达680 辆,是世界上最大的自动驾驶汽车车队。 

Waymo 的另一个盈利途径是向汽车制造商销售其技术平台,就像 Bosch 等供应商做的一样。Krafcik 在接受彭博社采访时说:“Waymo 绝对会参与从物流、乘车共享、与 OEM 合作到私人用车,以及最后一公里的公共交通解决方案这些领域。除了与 FCA 的现有关系外,彭博社还报道了 Waymo 与本田可能的合作协议,如果达成,Waymo 车队可能会增添基于本田的车型。

 2. Nest:Alphabet旗下罕见的生产产品且赚钱的公司,但是,产品在哪儿?

 Alphabet 的智能家居部门 Nest 是Alphabet 旗下罕见的实际生产产品并且赚钱的公司之一。但是,在原来的 CEO 和创始人 Tony Fadell 离开后,这个部门就变得相当安静了。我们知道 Nest 目前还没有根据 Alphabet 的承诺进行扩张,而且这个团队也没有对外出售,但是产品呢?有大量传言说 Nest 制作了很多设备,但也有传言说,Nest 在将产品送到市场上有很多麻烦。简而言之:

 一个更便宜的 Nest 温控器——据彭博社最新消息称,Nest 正在开发一款新型号的温控器,售价将“低于 200 美元”(目前 Nest 温控器售价为 250 美元),而且“至少有一台”不是金属制造的“内部原型”。彭博社的报道里还提到了与温控器配对的远程温度监视器,这是 Nest 对手 EcoBee 3 的一款受用户喜爱的功能。

 一套家庭安全系统——包括一个名为“Flintstone”的无线中枢,一系列称为“Pinna”的安装在窗户和门上的传感器,以及称为“Keshi”的蓝牙感应传感器。将它们整合在一起,你就有套完整的家庭安全系统,告诉你什么时候有人在家,或者陌生人打开一扇门或窗户。听起来很像是今天三星的 Z-Wave 系统,不过由 Nest 出品。The Information 一篇很好的文章指出,Flintstone“被驳回或修改了很多次,一名前雇员开玩笑地称其之为“Tombstone”(墓碑)。

 · Nest Audio——2015 年中旬,Nest 发布了一则招聘启事,招聘“Nest Audio”项目负责人。根据岗位说明,该人将“领导 Nest Audio 团队”,并负责“制定 Nest 产品的音频路线图”。这可能是 Sonos 音箱的竞争对手。

 有趣的是,Nest 家庭安全系统跟 Google Home 一样,传言是“亚马逊 Echo 的竞争对手”。现在, Google Home 已经出来了,而 Nest 的产品还在研发中。

 “不作恶” VS 医疗 :表现不俗的Verily和一直在玩游戏的DeepMind

 谷歌医疗部门 Verily 的表现可谓不俗。事实证明,医疗保健可是座金矿,而 Alphabet 的医疗保健部门Verily 则真的对保密不太感兴趣,在其网页上列出了一大堆项目!(希望 Alphabet 其他子公司也都这么做就好了。)Verily 似乎有一个策略,那就是找准问题,并与该领域的一家成熟公司合作,然后成立一家合资企业。这个想法看上去应该是Verily 提供技术支持,而那些大型医药商则负责提供经验,分销渠道和监管工作,这些都是在复杂的医疗领域 Verily 所不具备的。下面有一些更有趣的项目:

 · “Debug”想要通过制造无法交配的雄性蚊子与雌性蚊子交尾,这样就无法产生后代,从而消灭携带疾病的蚊子。

 · “Galvani Bioelectronics”是与GlaxoSmithKline(GSK)合资组建的,旨在通过使用“生物电”或“可以调教身体神经电信号的小型化、可植入式设备”解决慢性疾病。

 · “Verb Surgical”是与强生公司(Johnson&Johnson)的分公司Ethicon 合资组建的,该公司正在构建一个“数字手术平台”和手术机器人。现在只有约5% 的手术是由机器人完成的,手术机器人公司Intuitive Surgical 几乎在这个行业上处于垄断地位。Verb Surgical 这家创业公司希望增加更便宜的机器人,现在一台手术机器人花费大约 100 万美元。

 · 与Novartis 合作制造的能够血糖的“智能隐形眼镜”项目现在似乎已经“停滞了”。据彭博社报道,通过眼泪读取血糖的想法实际上没有用,并不“与血液中常规读数一致”。这两家公司也在开发一种可以“自动对焦”的隐形眼镜。

 · 还有一个更好的血糖监测项目,似乎 Verily 是与Dexcom 合作的“迷你连续血糖监测仪”贴片。

 · Verily 还正式宣布了一项名为“Tricorder”的项目,旨在通过一个戴在手腕上装置测量血液中实际生成(Verily-developed)的纳米颗粒。事实证明,这个项目距离实现还得有段时间。

 · Liftware,一套给患有颤抖症的人(比如帕金森)提供稳定的电子设备,这些现在都已经有成品在出售了。

 · “Verily Study Watch”,这是一款智能手表,可以使用心电图(ECG)和通过测量皮肤活动、惯性运动来持续监测研究对象。这款产品将用于 Baseline Study,后者是 Verily 衡量一个健康的人真正是什么样子的项目,以及“个性化帕金森病项目”。

 除了与各种公司共建合资企业,拥有大量的产品,Verily 甚至不完全依赖 Alphabet 获取资金。新加坡投资公司淡马锡控股有限公司(TemasekHoldings Pte Ltd.)为 Verily 注资了8 亿美元。

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